VME-kort och CMOS

I dag fick halvledarföretaget SuVolta ett ordentligt tillskott av pengar och i går kom beskedet att Emerson Embedded Computing & Power byter namn till Artesyn Embedded Technologies. Bakom de här två nyheterna gömmer sig två ganska intressanta utvecklingar.

Vi kanske skall börja med SuVolta. Företaget ligger bakom en teknik kallad DDC (Deeply Depleted Channel) som ganska radikalt kan sänka energiförbrukningen hos vanliga CMOS-processer. Tekniken används sedan i höstas av Fujitsu, i en 55 nm-process där man säger sig ha fått ca 30 procent lägre effektförbrukning och dubbla prestanda. Fujitsu är också, inte helt oväntat, ett av företagen bakom kapitaltillskottet och det visar väl att man vill fortsätta samarbetet.

DDC-transistorerna har framför allt en mycket mindre variation i tröskelspänning, men också en ökad ledarmobilitet jämfört med normala transistorer. Den mindre variationen gör att man kan sänka matningsspänningen, vilket i sin tur minskar effektförbrukningen. Med tanke på att minskningen i effektförbrukning i princip är kvadraten på spänningsminskningen blir de möjliga effektvinsterna mycket stora, från en halvering och neråt.

På IEDM-konferensen i Washington för ett par år sedan visade SuVolta och Fujitsu hur ett SRAM i 65 nm CMOS kunde fungera säkert vid ca 400 mV matningsspänning. Detta utan 3D-strukturer (FinFET) eller SOI-teknik (kisel på isolator). FinFet eller ETSOI har annars av många ansetts som krav för att komma vidare till bättre halvledarprestanda. Detta trots att de bägge teknikerna är komplexa, dyra och kräver stora förändringar i processinfrastrukturen.

3D blir för dyrt
Det senaste året har allt fler kommit till slutsatsen att 3D-strukturer och extremt små geometrier blir för dyrt för majoriteten av tillämpningar. Någonstans i närheten av 28 nm CMOS och planarteknik ligger en ekonomisk gräns, där vinsten med mindre geometrier med råge äts upp av kostnaden för dyrare tillverkning. FPGA-tillverkare och tillverkare av stora mikroprocessorer (Intel) fortsätter neråt, medan många andra stannar upp och väljer mera traditionella processnoder.

DDC-tekniken från SuVolta är i det läget ett av flera sätt att ”äta kakan och ändå ha den kvar”. Många av de tekniska fördelar som ”normalt sett” skulle kräva dyra 3D-geometrier kan fixas på enklare och billigare sätt. Samtidigt gör debatten om nya processer att det är helt OK att välja en traditionell CMOS-process. TriGate eller FinFET är inte så nödvändiga ord i marknadsföringen som man kanske tidigare trodde.

Artesyn
Namnbytet från Emerson Embedded Computing & Power till Artesyn Embedded Technologies har kanske inte så mycket att göra med processteknologi. Men för oss som följt embeddedindustrin i några år är det ändå intressant.

För egen del började det hela i slutet av sjuttiotalet och början av åttiotalet. Då försökte jag berätta varför Intels Multibus-kort och Intels 8086-processor var bättre än Motorolas VME-kort och Motorolas 68000-processor. Det var inte lätt.

Motorola lyckades fantastiskt bra och Motorola Computer Group (MCG) blev det ledande företaget när det gällde industriella datorkort. Force Computer var en stark konkurrent, men efter ett par årtiondens kamp slutade det med att MCG köpte Force och integrerade företaget i den egna verksamheten.

Med tiden ökade konkurrensen från många håll och 2007 kom beskedet att MCG skulle köpas av Emerson. Emerson hade ett år tidigare också köpt embeddedföretaget Artesyn. Det hela blev klart 2008 och resulterade i dotterbolaget Emerson Embedded Computing & Power. Och efter att ett investmentföretag i höstas köpt huvuddelen av dotterbolaget är det alltså dags för ett nytt namn igen. Artesyn Embedded Technologies låter väl helt OK.

Prislappen från i höstas verkade kanske lite i lägsta laget. Platinum Equity betalade 300 miljoner dollar för 51 procent av ett företag med 1,4 miljarder dollar i årsomsättning. Det är till och med billigare relativt sett än de 350 miljoner Emerson betalade 2008 för ett företag (MCG) med ca 520 miljoner dollar i årsomsättning.

Det är alltså ingen direkt kapplöpning för att komma över den här typen av företag. Och vad som skall hända med Artesyn Embedded Technologies i framtiden är väl också lite osäkert. Företag som Platinum Equity är inte nödvändigtvis intresserade av ett långsiktigt ägande.

Men, att bli mera fristående som företag kan också ha en rad fördelar. Och företag som Platinum Equity kan initiera positiva förändringar som leder till expansion och/eller ökad vinst. Vi får väl se under 2014.

Comments are closed.