Atom överallt

Embedded World i Nürnberg har slagit igen portarna och efter tre dagars idogt springande och några timmars sömn sitter jag här i gryningen och försöker summera.
Först och kanske viktigast – mässan blev återigen en stor framgång. Antalet besökare var kanske inte lika stort som förra gången (besökarsiffrorna är inte publicerade ännu), men det var trångt, aktivt och genomgående positivt. Embedded World håller ställningarna som världens klart största embeddedmässa.
På tekniksidan talar alla om låg energiförbrukning. Intels Atom-processor är en stor succé och Atom-bestyckade kort fanns överallt. På mässan lanserade Intel också en ny embeddedversion av Atom-processorn, som redan fanns på en del kort. Den största nyheten är att processorn nu finns i industriellt temperaturområde. Den finns också i en version med lite större kapsel och större avstånd mellan lödöarna.
Atom-processorn har ökat intresset för små kort. Det gäller både processormoduler (COM) och kompletta kort. Congatecs introduktion av COM-modulstandarden Q7 förra året har fått ETXexpress-lägret att svara med en ny standard, nanoETXexpress, med storleken 88×55 mm. Bakom nanoETXexpress står de fyra stora kortföretagen Kontron, Aaeon, Advantech och Adlink, vilket bör vara tillräckligt för att ge standarden luft under vingarna.
Kontron och en del andra satsar också på Atombestyckade datorkort i storleken picoITX. Här handlar det inte om COM-moduler, utan om kompletta datorkort i storleken 100×72 mm.
Det kan verka som om allt handlar om storlek och energiförbrukning, men en lika stor trend är den mot lägre pris. Färdiga kort blir allt billigare och 100 Euro för ett kort är inte längre en omöjlighet. I det prisläget finns till exempel en del Q7-kort. Det finns också exempel på ännu mindre och enklare kort (ARM-bestyckade) som hamnar under 50 Euro.
Låg energiförbrukning är förstås ett ännu större argument för tillverkarna av enkapseldatorer. Här talar vi inte längre om några watt, utan snarare om milliwatt och mikrowatt. Ibland till och med om nanowatt. Och vi talar alltid om extremt låga priser.
Ett sätt att sänka systemkostnaden är att minska antalet batterier och helst tillåta användaren att använda billiga standardbatterier. Det finns enkapseldatorer som klarar matningsspänningar en bra  bit under en volt utan att ta till konstgrepp, men det ställer till problem på in- och utgångarna.
Ett annat sätt att attackera problemet är att bygga in en liten spänningsomvandlare. Silicon Labs har haft en hel del framgångar med det angreppssättet och det har inte gett Atmel någon ro. Så i år lanserade Atmel en egen enkapseldator med inbyggd spänningsomvandlare och möjlighet att arbeta ända ner till 0,7 V. Det innebär att man ”suger ut” också den sista gnuttan energi ur batteriet.
Om vi skall fortsätta med trender är förstås kampen mellan de olika processorarkitekturerna en av de intressantaste. Intel pressar på neråt med Atom-pocessorn och försöker etablera 86-arkitekturen på områden där ARM hittills regerat. Samtidigt är ARMs Cortex-arkitektur en stor framgång, inte minst på lågprissidan. Cortex-baserade komponenter tar över på många håll där man tidigare nöjt sig med 8 eller 16 bit. ARM-arkitekturen har idag en så stark infrastruktur i form av verktyg och mjukvaru-IP att den allt oftare blir förstahandsval.
Så även om ”kriget” till synes står mellan ARM och x86 kan de bägge till slut ändå stå som vinnare. Förlorare blir i så fall många av de andra arkitekturerna som i och för sig kan vara både bättre och billigare, men ändå väljs bort på grund av att man vill ha kodkompatibilitet och säkerhet.
Nej, nu får jag börja fundera på att packa och göra klart för att lämna  Nürnberg. Flyget går om några timmar och innan dess måste nyhetsbrevet ut. Det blir väl lagom att äta frukost samtidigt som det skickas ut.

Comments are closed.